研究人员探索儿童如何比青少年或成年人学习语言更快

儿童语言学校

小孩子学习语言的速度远远快于青少年或成年人。对这种学习优势的一种解释不是来自儿童和成人之间的差异,而是来自人们与儿童和成人交谈的方式的差异。

一组研究人员首次开发了一种方法,用于实验性地评估父母在与孩子交谈时如何使用他们所知道的语言。他们发现,父母对孩子的语言知识有着极其精确的模型,并利用这些模型来调整他们在与孩子说话时使用的语言。研究结果发表在《科学》杂志的网络版上心理科学

卡内基梅隆大学的心理学助理教授丹尼尔·尤罗夫斯基说:“多年来我们就知道,父母在很多方面跟孩子说话的方式都与其他成年人不同,比如简化孩子的语言、重复单词、拉长元音。”“这些东西可以帮助年幼的孩子找到语言的立足点,但我们不知道父母是否会在孩子学习语言的过程中改变他们说话的方式,给孩子输入对学习下一件事情‘刚刚好’的语言输入。”

成年人对孩子说话时往往语速较慢,音调较高。他们还使用更夸张的发音、重复和简化的语言结构。成年人也会在交流中加入问题来衡量孩子的理解能力。随着孩子语言流利程度的提高,成年人使用的句子结构和复杂程度也会增加。

Yurovsky把这比作学生在学校学习数学的过程。

“当你上学时,你先学代数,然后再学平面几何,然后再学微积分,”Yurovsky说。“人们用同样的结构和孩子们说话,却不加思考。他们会追踪孩子对语言的了解程度,并修改他们说话的方式,以便孩子能听懂他们的话。”

Yurovsky和他的团队试图确切地了解照顾者如何调整他们的互动以匹配他们孩子的语言发展。该团队开发了一款游戏,让父母帮助孩子从一组三种动物中选择一种特定的动物,这是一款蹒跚学步(15至23个月)的幼儿和父母在日常生活中经常玩的游戏。在配对游戏中,一半的动物是儿童在2岁前就已经学会的动物(如猫和牛),另一半是儿童在2岁后才学会的动物(如孔雀和豹子)。

研究人员让41对儿童和成人在实验室的自然环境中玩这个游戏。他们测量了父母谈论自己认为孩子知道的动物和父母认为孩子不知道的动物的方式的差异。

尤罗夫斯基说:“父母对孩子的语言掌握得非常准确,因为他们亲眼目睹了孩子的成长和学习。”“这些结果表明,父母利用他们对孩子语言发展的了解来调整他们提供的语言信息。”

研究人员发现,看护人会使用各种技巧把“未知的”动物传递给孩子。最常见的方法是使用孩子熟悉的其他描述符。

Yurovsky说:“这种[研究]方法让我们通过实验来证实我们的想法,这些想法是我们通过观察孩子和父母在家庭中的表现而得出的。”“我们发现父母不仅使用他们已经知道了孩子的语言知识在这项研究之前,而且如果他们发现他们错了,他们的孩子不知道“豹”为例,他们改变了他们谈论动物下一次。”

该研究包括36个实验试验,每只动物在游戏中至少出现两次作为目标。参与者的种族构成与美国相似(56%是白人,27%是黑人,8%是西班牙裔)。

调查结果反映了西方父母的育儿观点,以及具有较高教育背景的照顾者在中国具有代表性。研究人员没有独立测量儿童对每种动物的知识。这项研究的结果不能区分孩子们在玩游戏时是否学会了任何新的动物。

Yurovsky认为,这些结果可能对机器学习领域的研究人员有一定的相关性。

“这些结果可以帮助我们理解如何思考机器学习语言系统,”他说。“现在,我们训练语言模型的方式是一次性提供所有我们能够获得的语言数据。但如果我们能在正确的时间给他们正确的数据,把它保持在他们准备好应对的正确的复杂水平,我们可能会做得更好。”

2021年7月2日,心理科学

Yurovsky与芝加哥大学的Ashley Leung和乔治华盛顿大学医学与健康科学学院的Alex Tunkel一起参与了这个项目。该项目得到了詹姆斯·麦克唐纳基金会的资助。

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